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The Smugglers Adventure

LE REPAIRE DES CONTREBANDIERS

NÉES à partir de fissures naturelles apparues dans la roche de grès, les cavernes de Saint Clément furent considérablement agrandies par l'homme au cours des siècles. Elles couvrent désormais une superficie de 5000 mètres carrés.

Entre les années 1700 et 1830, la contrebande sévit gravement sur les côtes sud de l'Angleterre. Elle fut la conséquence des droits de douane et d'excise fort élevés qui frappaient de nombreux articles de la vie courante, comme le gin, le brandy, le thé, la soie, la dentelle et le tabac. A l'époque, il est probable que les contrebandiers utilisaient déjà les cavernes comme entrepôts secrets.

En ce temps là, la contrebande était une industrie florissante quoique dangereuse. Un homme pouvait gagner beaucoup plus d'argent en une nuit à effectuer ce travail de contrebande qu'il ne pouvait en gagner en une semaine comme ouvrier agricole ! Vers le milieu du XV1IIe siècle, d'importantes bandes - qui n'hésitaient pas à tuer - semaient la terreur sur toute la côte sud de l'Angleterre. Les contrebandiers employaient des voyous de la région, armés de longues matraques, pour leur servir de gardes du corps.

Après les guerres napoléoniennes, la marine mit sur pied un corps spécial - le Blocus de la Côte - pour empêcher la contrebande. On assista alors à des combats féroces. La contrebande se mit à décroître à partir des années 1830, parallèlement à la diminution des taxes.

Pendant la Deuxième Guerre Mondiale, les cavernes servirent d'abri contre les raids aériens. Elles pouvaient accueillir parfois jusqu'à 600 personnes qui trouvaient sur place école et hôpital.

En 1989, les cavernes réouvrirent leurs portes sous la bannière de "l'Aventure des Contrebandiers". Elles ont été réaménagées pour offrir au public un musée, un spectacle audiovisuel et des scènes grandeur nature retraçant des épisodes de la ville historique de Hastings, considérée comme le haut lieu de lit contrebande.

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